Dès à présent, la société SunPower est donc fournisseur officiel de cellules solaires pour le projet Solar Impulse. Tant HB-SIA que HB-SIB sont alimentés au moyen de cellules solaires à haut rendement de SunPower. Le choix s’est porté sur les cellules solaires SunPower avant tout en raison de leur épaisseur moyenne: 135 microns seulement par cellule, un facteur déterminant pour le rapport poids/puissance de l’avion.

HB-SIB nécessite environ 22 000 cellules solaires SunPower. Tout comme pour le prototype, les cellules, dont le rendement est d’environ 22,7%, sont intégrées dans les ailes et l'empennage. HB-SIA comptait environ 12 000 cellules, le rendement n’a que peu été amélioré.

«SunPower se félicite de prendre part à un projet aussi ambitieux que celui de Solar Impulse, qui se prépare au record du monde de vol autour du monde», a déclaré Tom Werner, président et CEO de SunPower. André Borschberg, cofondateur et CEO de Solar Impulse, quant à lui est «ravi d’avoir SunPower comme partenaire, un leader dans la conception et la production de technologies photovoltaïques à haut rendement.»

«SunPower est un pionnier dans son domaine et représente le type de partenaire avec lequel nous aimons travailler, non seulement pour alimenter en énergie le premier avion solaire avec pilote au monde, mais aussi pour faire passer notre message de promotion des énergies renouvelables», a ajouté Bertrand Piccard, initiateur et président de Solar Impulse.

Société apte à survivre

Mais ce n’est pas la première implication de SunPower à des projets solaires uniques en leur genre. En 1993, lors du World Solar Challenge qui relie Darwin à Adélaïde, en Australie, la voiture Honda a été la première à franchir la ligne d’arrivée, avec une journée d’avance sur le deuxième concurrent, grâce aux cellules photovoltaïques à haut rendement de SunPower. La société a également collaboré avec la NASA dans le cadre du développement de l’avion solaire sans pilote Helios. Également alimenté en énergie par des cellules photovoltaïques à haut rendement de SunPower, l’avion avait atteint une altitude de vol record de 96 963 pieds. Plus récemment, SunPower a travaillé en partenariat avec Planet Solar pour propulser le plus grand catamaran solaire au monde.

Il y a deux semaines, la banque Sarasin a publié une étude sur les débouchés du marché solaire («Solar industry: Survival of the fittest in a fiercely competitive marketplace») dans laquelle elle souligne la compétitivité de SunPower. Au cours des prochains mois, la surcapacité et la baisse des prix devrait entraîner un assainissement parmi les fabricants de modules photovoltaïques et de cellules solaires à base de silicium. Et la banque estime que First Solar et SunPower (Etats-Unis), Solarworld (Allemagne) ainsi que Yingli, Suntech Power et Trina Solar (Chine) seront parmi les sociétés aptes à survivre ce processus.

(Roland Fischer)